VR - 未来无所不在

也许在Google方面负责VR业务的副总裁Clay Bavor看来,完美本身并不是最重要的。他的确非常乐意去构建一个比肩真实的VR世界,而且他坚信Google能够做到;但是在执行过程中,Bavor的初衷却是希望每一个人都能用上VR。他也说不清楚为什么VR是如此的炫酷和激动人心,但是“用过之后就再也回不来了”。这也是就解释了为什么Google的VR计划首先是为了让更多的人们用上——其次才是完美。

用过之后就再也回不来了

在Google I/O大会上,Bavor宣告了Google 在VR方面的下一步动作:Google正在开发内置VR功能的下一代安卓版本,以使得每一款安卓手机都能够成为“脱壳”的VR设备。为了大幅度提升VR体验,Google目前正与合作伙伴共同开发一系列新型的VR设备和控制器,并将相应的标准和品牌统之为Daydream。

Daydream其实并不是像Android TV或者Android Wear这样相对独立的自定义版本,它是Android的一部分,或者说是VR模式。当用户把手机放到头戴设备中时,需要启动Daydream Home,然后就可以从中打开Netflix,Hulu,IMAX等应用了;整个操作非常简单舒适,与Oculus Home很像。

Google在这一步动作上已经酝酿了很久:此次Android版本中代码“N”就可能指代“VR linsteners”或“VR helpers”的意思。这即意味着,可能所有的APP都会拥有VR模式;即使用户处在VR模式下,也依然能够象三星的Gear VR那样收到通知。在Google看来,VR并不是孤立的,没有必要再为其专门建设一个应用商店;相反,它应该能够容纳所有的开发者和应用。所有的“准Daydream”高端手机,无论是来自三星、华为还是小米等,都能够在安卓手机上运行VR模式。就像目前Youtube已经能够使得用户快速切换到VR模式并查看视频,其他的应用也应该能够做到。

这恰恰就是Google思考问题的方法。在初期,它会关注到VR的每个方面;但是在长远层面,“Google似乎并不想创造VR体验,而是想构建VR平台”,Gartenr的分析师这么认为。在安卓的基础上开发似乎比独立地开创一个新系统更能够让Google快速地拥有更多的虚拟现实用户。

不过,VR目前还面临一个“鸡与蛋”的难题:最好的VR体验需要花费大量的时间和金钱来创造,但目前还没有足够的用户愿意花钱去使用。不仅如此,目前用户还没有多大的激情去冲向百思买花费1500美元去买一个高端头戴设备和用以驱动它的PC。虽然目前正在试图通过软件更新的方式为十数亿安卓设备添加VR功能,但Google只不过是绕开了整个问题。

面向数十亿人的软件

Android VR被认为将无所不在,并有着各种各样的形式。很明显,Google希望虚拟现实生态系统能达到智能手机生态系统的水平。在这样的生态系统中,Google并不开发设备,而是为数百种设备提供技术。作为类比,Oculus就像是虚拟现实行业的苹果,开发垂直集成的封闭体验。在智能手机市场,Google开展了Nexus项目,其目的是展示Android硬件可以有多么强大。类似地,Google也将与其他厂商合作开发虚拟现实设备,为第三方产品设定标杆。

Google为虚拟现实设备制定了参考设计,而借助非常简单的手柄,在虚拟现实世界中的探索将会变得很简单。这款设备看起来融合了三星Gear VR和Oculus Rift的特点。如果没有设计缺陷,那么这些设备将解决当前智能手机处理能力的问题。Bavor表示:“首先,手机的目的并非被用于虚拟现实。”类似体感控制和位置追踪的技术目前还缺乏适当的标准。如果Google在下一代Nexus手机中进行这方面的探索,那么也不必惊讶。但目前,虚拟现实设备能做到的更多。与此同时,小型手柄支持滑动、点击和体感等操作。尽管尺寸与Oculus Rift搭配的Remote几乎一致,但可以实现在空间中的位置追踪。

Google的新产品并非可以匹敌Rift或Vive的高端设备,这或许令人失望。这甚至不是一款基于Android系统的独立设备,集成了智能手机品质的元件。这只是改良版的Cardboard:通过扩展槽将手机变为头戴设备。实际上,新设备甚至还没有发展到这一步。目前这是一款开发者工具,帮助开发者开发虚拟现实体验并进行测试。不过,这也是Google一直以来的看法。Bavor表示:“对于虚拟现实,我强烈地感到,移动设备将会是关键。通过基于计算机的设备,你可以取得漂亮的成绩,但这样做无法扩大规模,也无法取得我们团队期望的影响力。”

至少从目前来看,移动虚拟现实设备是大部分人体验这项技术的主要方式。根据Oculus的数据,上月有100万人使用了Gear VR。这一数字要远远超过Rift的用户。在使用Rift时,用户还需要购买价格昂贵的计算机。不过,Gear VR仅支持三星手机,而凭借Daydream和Android,Google可以瞄准更大的市场。

Android的最大问题一直在于版本的碎片化。即使Google推出了Android系统的最新版,但目前仍只有7%的设备运行去年的版本“棉花糖”。这还只是操作系统层面。市面上的Android设备有很多,并非每款手机都定位高端,并得到完美的优化。Moto X运行Android系统,亚马逊Fire Phone也运行Android系统。

不过,布劳认为问题不大:“会有很多人首次体验虚拟现实。低质量的体验不会带来太大影响。”很明显,这点未来将发生改变,但改变需要一段时间。在新鲜感过去之前,Google都可以自由地尝试,因为Google本来就没什么可失去。与某些人的看法不同,Google认为对大部分人而言,任何虚拟现实都是强大的虚拟现实。

凭借Cardboard和相关应用,Google打造了全球最热门的虚拟现实平台。借助街景地图、YouTube和Google地球,这也成为了最完备的虚拟现实平台。而通过Android和Daydream,这一生态系统将继续壮大,至少将会变得略好。这听起来并不算大事,但Bavor提醒我:“我们现在还只是第一年,甚至连第一年都不到。”如果给予更多时间去优化,那么虚拟现实将会无所不在,并逐渐完美。这一速度将会比你想象中更快。

谷歌Daydream VR控制器

比起三星Gear VR触控板,Daydream VR一个简单的手动蓝牙控制器无疑省了很多事。从设计上看起来很像被大多数人遗忘的Oculus Remote。谷歌Daydream 控制器安装了很多精准的测量模块,为谷歌VR提供了强有力的硬件支持,甚至已经超越了Oculus。

这款控制器有三自由度,类似于任天堂的Wii遥控器,支持用户能像激光笔一样点选VR菜单栏。控制器可以检测到方向,行动,以及加速,类似于三星Gear VR和谷歌Cardboard的位置追踪功能。虽然远逊色于Vive体感控制器及即将问世的Oculus Touch,但比起谷歌Cardboard上仅有的一个磁按钮已经飞跃了一大步。

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易普及,易交互,易便携

谷歌转向移动式VR的策略能让尽可能多的用户体验到虚拟现实的神奇魅力。制作简单而价廉的谷歌Cardboard已经惠及世界5亿多用户,远远超出了Vive和Oculus公布的用户数。相比之下,Oculus上月宣称有1亿多用户使用Gear VR,而Vive的用户更少——只有5万。这款控制器设计如此简明,背后的初衷与Cardboard一脉相承,就是为了方便其他硬件制造商节省成本并迅速复制普及。

Daydream控制器包括按钮,一个触控板,以及体感组件;无需其他中间设备即可进入虚拟世界。挥挥手可以将虚拟物件打翻。这些小的互动体验让用户回到爱恶作剧的童年。

体感控制:方向传感器,陀螺仪和加速表

控制器通过方向传感器,陀螺仪和加速表实现体感追踪功能。方向传感器能支持用户像激光笔一样简单地选定目标和菜单。陀螺仪和加速表能检测用户挥动控制器的速度。所有这些传感器可以加入到智能手机里,因此用户可以在Daydream发布后使用 Android 4.4及更高系统的安卓手机,如Nexus 5x模拟控制器。

按钮和触控板

和Vive控制器类似,有触控板和菜单按钮可以和各种Daydream app进行交互。底部的Home键可以回到Daydream Home菜单并重置头部定位。侧边有音量控制键。

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关于内容和软件

上面已经提到了诸如体感跟踪器,按钮和触控板的强大输入设备。但是只有交互的硬件显然是不够的。谷歌为了提供优质的内容,已经和游戏引擎Unreal,Unity,以及VR游戏公司 Schell Games达成了合作。虽然Daydream VR控制器在硬件方面无法像Vive控制器一样实现完全定位跟踪,但谷歌在内容方面已经完胜Vive。Schell Games甚至基于平台已经做了一个简单的单机战略游戏。

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Written on May 24, 2016